Chögyal Namkhai Norbu nació en Derghe, en el Tíbet Oriental, en 1938. Cuando niño fue reconocido como la reencarnación del gran Maestro de Dzogchen Adzom Drugpa (1842-1924) y luego por el décimo sexto Karmapa como la reencarnación de Shabdrung Ngawang Namgyal (1594-1651), el primer Dharmaraja de Bután.

Siendo un adolescente aún completó un riguroso programa de estudios tradicionales, recibiendo enseñanzas de algunos de los grandes maestros de la época. En 1955 conoció a Changchub Dorje (1826-1961), su maestro de Dzogchen, cuyo estilo de vida y manera de enseñar le inspiró profundamente.

En 1960, después del deterioro social y político del Tíbet, se mudó a Italia tras la invitación del reconocido orientalista Prof. Giuseppe Tucci. Allí, contribuyó aportando un concreto estímulo en la divulgación de la cultura Tibetana en Occidente. En los primeros años sesenta trabajó en el Ismeo (Instituto para el Extremo y Medio Oriente) en Roma y después, entre 1962 y 1992, enseñó la lengua Tibetana y Mongola y literatura en el Istituto Universitario Orientale en Nápoles. Sus trabajos académicos revelan un profundo conocimiento de la cultura Tibetana y una firme determinación para mantener la herencia cultural Tibetana viva y totalmente accesible.

Después de enseñar Yantra Yoga en Nápoles por algunos años, a mediados de los setenta Chögyal Namkhai Norbu empezó a dar enseñanzas de Dzogchen, encontrando un creciente interés primero en Italia y luego por todo el Occidente. En 1981 fundó el primer centro de la Comunidad Dzogchen en Arcidosso, en la Toscana. Con los años miles de personas de todo el mundo se volvieron miembros de la Comunidad Dzogchen. Se han creado centros en los Estados Unidos, en varias partes de Europa, en América Latina, Rusia y Australia.

En 1988 Chögyal Namkhai Norbu fundó ASIA (Asociación Internacional para la Solidaridad en ASIA), una organización no gubernamental que está principalmente activa conociendo las necesidades educacionales y médicas de la población Tibetana.

En 1989 Chögyal Namkhai Norbu fundó el Instituto Shang Shung, que tiene como misión salvaguardar la cultura Tibetana promocionándola y esparciéndola. Incluso hoy en día Chögyal Namkhai Norbu continúa viajando constantemente por todo el mundo, dando conferencias y retiros con la participación de miles de personas.